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El aceite de oliva y la salud cardiovascular

A fondo

Nota

A estas alturas, todo el mundo sabe que la dieta mediterránea en general, y el aceite de oliva en particular, juegan un importante papel en nuestra salud cardiovascular. Sin embargo, con este artículo hemos querido profundizar en el tema para conocer cómo actúa este producto tan nuestro, al que muchos se refieren con el sobrenombre de 'oro líquido'.



La Dieta Mediterránea

El aceite de oliva y la salud cardiovascular
La Dieta Mediterránea es un conjunto de hábitos alimenticios que se da en los países de la cuenca mediterránea. Se trata de una alimentación pobre en grasas y rica en verduras, hortalizas, legumbres, pescado y, como no, en aceite de oliva.

La concentración de esta dieta en países como España, Francia, Italia, Grecia, Turquía o Marruecos no es casual. Todos estos países tienen en común una larga tradición en el cultivo del olivo y en la pesca, cuyo origen se pierde en los tiempos más remotos. Se sabe que los fenicios introdujeron el olivo en nuestras tierras hacia el año 1050 a.C., pero fueron los romanos quienes realmente inundaron la Penhínsula Ibérica con este cultivo.

Desde entonces, el aceite, el zumo de la aceituna, ha sido un elemento clave en la vida de nuestros antepasados, no para su alimentación, sino para el cuidado y embellecimiento del cuerpo, para la medicina, el alumbrado y la unción de reyes y sacerdotes.

El aceite de oliva y la salud cardiovascular
 
La Dieta Mediterránea ha sido alabada por expertos nutricionistas y cardiólogos de todo el mundo. Tal es su reconocimiento internacional, que España, Italia, Grecia y Marruecos se han unido recientemente para presentar su candidatura en París como Patrimonio Inmaterial de la Humanidad de la UNESCO. Además, próximamente asistiremos a la celebración en Córdoba y Jaén de la II edición del Congreso Internacional sobre Aceite de Oliva y Salud ( CIAS 2008) en el que se pondrán en común, analizarán y divulgarán los resultados de las investigaciones sobre los beneficios de la introducción del aceite de oliva en la dieta.

Como podéis ver, la Dieta Mediterránea y el aceite de oliva gozan actualmente de una excelente salud.


El aceite de oliva

El aceite de oliva y la salud cardiovascular
El aceite de oliva es el zumo de la aceituna, tratado en mayor o menor medida. Su sabor depende no sólo de la variedad o variedades de aceitunas empleadas para su elaboración, principalmente picual, hojiblanca y picudo en Andalucía, sino también del procedimiento empleado para su extracción.

Así, los aceites extraídos por prensado de aceituna a temperatura ambiente, son los más naturales y se denominan acites vírgenes. Dependiendo de la calidad de su sabor y acidez, se clasifican en virgen extra, de calidad superior, vírgen, de calidad media, o lampante, de menor calidad, usado antiguamente para las lámparas de aceite.

Precisamente, un proceso químico de refinado aplicado a este último aceite da lugar a los aceites refinados, que se suelen mezclar en mayor o menor medida con acites vírgenes para recuperar el sabor y los antoxidantes perdidos.

Finalmente, hay que hablar del aceite de orujo de oliva, que se obtiene mediante la aplicación de disolventes a la pasta de aceituna resultante de la extracción del aceite vírgen y el refinado. Debido a su baja calidad, suele mezclarse con aceites vírgenes en alguna proporción.
El aceite de oliva y la salud cardiovascular


Lubricante para el corazón

El aceite de oliva, como todas las grasas, se caracteriza por su alto contenido en ácidos grasos. Pero, no todos los ácidos grasos son iguales. Hay que distinguir entre 'saturados' e 'insaturados'.

Los ácidos grasos saturados provienen del reino animal (excepto el aceite de coco y el de cacao) y su consumo está relacionado con un aumento del colesterol “malo” (LDL) acumulado en la sangre y en las arterias, lo que propicia la aparición de enfermedades cardiovasculares. Sin embargo, los ácidos grasos insaturados provienen en general del reino vegetal (a excepción del pescado) y su consumo está asociado con mayores niveles de colesterol "bueno" (HDL), que es capaz de retirar el "malo" del sistema cardiovascular y devolverlo al hígado, donde es eliminado. Dentro de este último grupo hay que distinguir los 'monoinsaturados' y los 'poliinsaturados'.

El ácido linoléico, presente en aceites de semillas como el de girasol, es un ácido graso poliinsaturado que ayuda a reducir el colesterol “malo”, pero tiene el inconveniente de que se oxida con facilidad, interviniendo en procesos de formación de radicales libres, que son nocivos para la salud.

Por el contrario, el ácido oléico, presente en el aceite de oliva, es una grasa monoinsaturada que reduce el colesterol “malo” y, lo que es aún más importante, favorece el colesterol “bueno”, lo que significa que colabora en la salud de nuestro corazón al reducir el riesgo de sufrir una enfermedad cardiovascular. Además, es el más resistente a la descomposición química que provocan las altas temperaturas y es menos absorbido por los alimentos que se fríen en él, lo que aumenta la digestibilidad de éstos y disminuye su valor calórico final.

El aceite de oliva y la salud cardiovascular
Otros estudios han apuntado, además, que el aceite de oliva virgen tiene propiedades anticoagulantes que ayudan a prevenir la formación de trombos ( Hospital Reina Sofía de Córdoba), previene las infecciones bacterianas ( Universidad de Jaén), reduce el riesgo de padecer cáncer ( Universidad de Granada) y alzheimer ( Universidad de Frankfurt, Universidad “Pierre et Marie Curie” de París y Universidad de Milán).

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